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むせる、歯周病…こんな症状ありませんか?高齢者の口の老化を防ぐには

2017年2月9日

視力や聴力が衰えるように、口の中も老化する

image001最近、むせることがふえた。口から食べ物がこぼれやすくなった。親御さんなど、身近な高齢者に対してそう感じることはありませんか。年齢を重ねると、視力や聴力が衰えるように、口の中でも老化が進みます。

 

口の中の老化で、一番大きな問題は歯を失うことですよね。80歳になっても20本以上の歯を残そうという「8020運動」は、よく知られるようになりました。自分の歯でかむことができれば、認知症の予防にも効果があると言われています。

 

では、歯を失う原因は何でしょうか。
55歳を超えると、実は原因の半数以上が歯周病なのです(*1)。成人の8割以上が歯周病にかかっているというデータもあります。しかし、歯周病だという自覚を持っている人、歯周病がどれぐらい進行しているかをわかっている人は少ないと言われています。

 

歯周病は次のような段階で進んでいきます。
歯茎がたまに腫れる・歯を磨くと血が出る → 歯周ポケットができる・歯が浮くような感じがする → 歯茎がやせてぶよぶよする・堅いものがかみにくくなる → 歯槽骨(しそうこつ:歯を支えている骨の部分)がほとんどなくなる・歯の根が見えるようになる → 歯が抜け落ちる(*1)

 

歯周病で歯を失わないためには、年に1~2回、虫歯がなくても歯科検診を受けることが大切です。虫歯がないかどうかのチェック、歯茎の状態のチェックを受け、歯石を取ってもらうのです。歯石は歯周病の原因となる細菌の温床ですから、定期的に取ってもらうと歯周病の予防効果があります。

 

口の筋力と柔軟性を保ち、最期まで口から食べる

image003一方、歳を重ねて唾液が少なくなるのは、唾液腺が萎縮するからです。唾液が減ると、虫歯から歯を守る力が弱まり、虫歯になりやすくなります。また、歯周病菌も繁殖しやすくなり、歯周病が悪化しやすくなります。口の中の潤いも失われやすくなるため、口の粘膜に傷がつき、口内炎ができやすくなります。口臭も強くなります。

 

唾液の分泌をふやすには、食事の前に唾液腺をそれぞれ5~10回程度、マッサージするとよいでしょう(*2)。
唾液腺は口の中に3カ所あります。一つは耳下腺(じかせん)といって、耳たぶの前方、上の奥歯のあたりのほほにあります。梅干しのことを考えると唾液が出てくるところです。もう一つは顎下腺(がっかせん)といって、顎の骨の内側にあります。耳の方から顎の先の方まで、顎の骨の内側をマッサージします。残りの一つは、舌下腺(ぜっかせん)といって、舌の付け根の真下あたりにあります。親指で突き上げるようにマッサージするとよいでしょう。
もしご家族が高齢者に行うのであれば、始める前に声掛けや説明をし、無理のない範囲でするようにしてください。

 

口の老化を防ぐには、よくかんで食べることが大切です。そしてまた、よく話をすることも大切です。話をすれば、口を動かす運動になるからです。口腔ケア体操も有効です。舌を思い切り前に突き出す。顔を上に向けて、舌を上に突き上げる。両ほほを交互に舌で押す。歯茎と唇の間に舌を入れて、右回り、左回りでそれぞれ一周させる。こうした運動をすると、口の筋肉が鍛えられると共に、柔軟性を保つことができます。

 

口の老化が進んで、口から食べられなくなるのは、歯を失うことだけが原因ではありません。飲み込む力=嚥下機能が衰えることも大きな原因です。嚥下機能を保つには、口の筋力と柔軟性を保つことが大切なのです。

 

最近、親御さんの飲み込みが悪くなっていると感じている場合には、ぜひ、食事の前に唾液腺のマッサージ、口腔ケア体操をしてみてください。親御さんが、人生の最後まで口から食べられる力を保てるようにしましょう。

 

●こちらの記事も参考にしてください
→高齢者の口腔トラブル

 

●歯科医師にインタビュー
→高齢になっても最期まで口から食べる、を地域で実践~歯科医師 五島さん1

 

<文:宮下公美子 (社会福祉士・臨床心理士・介護福祉ライター)>

 

*1 自分の歯とお口を守る基礎知識(8020推進財団)

*2 だ液腺マッサージ(はじめよう!やってみよう!口腔ケア)

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